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Eshowe la ville qui a vaincu la pandémie du sida

C’est une histoire incroyable. C’est l’histoire d’Eshowe, un endroit dans un coin de l’Afrique du Sud, en territoire zoulou qui, sans beaucoup d’éléments en sa faveur et plusieurs problèmes en remorque, a réalisé ce qui semblait impossible: réduire le sida à son expression minimale.

Nous ne parlons pas de n’importe quel endroit. À Eshowe, il y a beaucoup de pauvreté, de manque d’emplois et surtout, c’est l’un des points chauds du VIH en Afrique du Sud, le pays le plus touché au monde, où quelque 7,5 millions d’adultes et d’enfants sont porteurs du virus, 200000 sont infectés chacun année et d’autres 75 000 meurent, selon l’ONUSIDA.

À Eshowe, où il y a dix ans, une personne sur quatre avait le VIH, ils ont réussi à atteindre et à dépasser l’objectif fixé par les Nations Unies pour 2020, connu sous le nom de 90-90-90, à savoir: que 90% des séropositifs la population connaît son statut, que 90% d’entre eux suivent un traitement antirétroviral et que 90% n’ont pas de charge virale détectable. Ici, ils ont dépassé les attentes et, en plus, ils l’ont réalisé avec un an d’avance: en 2019, leur 90-90-90 était de 90-94-95, supérieur à la moyenne de l’Afrique du Sud, qui est de 85-71- 86.

Et comment y sont-ils parvenus? Il faut s’y rendre et le voir.

Eshowe se trouve à deux heures de route de l’aéroport de Durban, la capitale du Kwazulu Natal, dans le sud-est de l’Afrique du Sud et est la principale ville de la région d’uMlalazi. C’est une zone éminemment rurale, avec une population d’environ 215000 habitants, dont 14000 résident dans le noyau urbain, où certains centres commerciaux, d’innombrables magasins formels et informels, quelques églises, beaucoup de trafic de personnes et de la vie de rue se pressent .Voici également le siège de Médecins Sans Frontières, qui a lancé en 2011 une stratégie intitulée Bending the Curves (Plier les courbes).

Toute explication centrée sur les reportages à cet égard est même fastidieuse: de nombreux chiffres, de nombreux acronymes, de nombreuses définitions d’approches, de stratégies, des acteurs qui ont participé … Mais, en résumé, ce qui a été fait ici a été de mettre tout le monde dans le monde travailler.

Et quand on le dit à tout le monde, c’est à tout le monde: aux petites cliniques rurales, aux grands hôpitaux de province, aux leaders communautaires et aux guérisseurs, qui ont la pleine confiance des voisins, surtout à la campagne, aux bénévoles, à l’école les enseignants … Toujours en partenariat avec la Direction de la Santé du Gouvernement, dont la complicité était essentielle pour mener à bien toute campagne.

Ils avaient tous des objectifs très spécifiques: prévenir les nouvelles infections à VIH, augmenter le dépistage du virus, faciliter l’accès des patients aux soins médicaux et les aider à suivre strictement le traitement, ce qui est essentiel pour contrôler la maladie.

Le travail a été réalisé grâce à un travail d’information et de sensibilisation approfondi, mais surtout à travers un outil qui s’est avéré fondamental: rapprocher les services médicaux des personnes au lieu d’attendre qu’elles partent à la recherche de ceux qui, d’autre part, ne savait même pas de son existence.

Pour ce faire, il n’était pas nécessaire de mettre en place des infrastructures énormes et coûteuses, mais bien au contraire: une promenade à travers Eshowe, à travers la ville, découvre quelques points d’attention simples pour le patient qui, à première vue, peuvent paraître peu de chose : ils sont décorés de contenants en métal blanc avec les rubans rouges du VIH, avec des slogans comme Stop TB (stop tuberculosis).

Eh bien, c’est dans ces petites salles que des services comme les tests de dépistage du VIH et de la tuberculose ont commencé à être proposés, mais aussi d’autres très utiles: comme la mesure de la glycémie (dans ce pays plus de 4,5 millions d’adultes, 12,5% des tous sont diabétiques), des tests de tension artérielle, des tests de grossesse, la recherche des contacts, la distribution de préservatifs masculins et féminins.

Pour avoir une idée approximative de l’impact: chaque année, entre 2015 et 2018, 1,35 million de préservatifs ont été distribués en moyenne depuis les deux hôpitaux, dix cliniques et d’innombrables postes de santé comme celui-ci.

Simangele Dube, agent de santé communautaire et membre de la Shintsha Health Initiative (SHINE), une ONG locale fondée par un groupe de femmes séropositives qui participe également à cette initiative. Il n’y a guère de place pour la chaise et la table avec tout le matériel de travail à l’intérieur, mais vous n’avez pas besoin de plus. ”

Les clients [personne ne dit que les patients] me connaissent, je suis assis ici et ils me font part de leurs préoccupations, car parfois ils ont de nombreux problèmes; parfois, ils ne comprennent rien au VIH ou à la sexualité », dit-elle à propos de son travail.

En plus de donner des conseils sur la santé sexuelle et de faire des dépistages, il se consacre particulièrement à éviter à ses voisins de se rendre à l’hôpital lorsqu’ils doivent simplement récupérer leurs médicaments. «J’ai une liste avec les noms des patients et je donne à chacun ce qui est prescrit, mais pas les nouveaux; Ils doivent se rendre à l’hôpital, là ils prescrivent le traitement, puis ils m’envoient les informations et ils peuvent venir. Ce n’est qu’une fois le diagnostic et la médication ajustés », précise-t-il.

“La raison pour laquelle nous ne pouvons pas donner de médicaments à de nouveaux patients est que quelqu’un commence un traitement ARV, ils doivent être surveillés par un médecin pour voir s’ils ont des effets secondaires et finir d’ajuster les doses”, complète Celiwe Dlamini-Ndlovu, sous-coordinatrice des projets MSF à Eshowe.

A quelques kilomètres se trouve la gare routière d’Eshowe, avec ses interminables allées et venues de voyageurs. C’était un autre des endroits stratégiques où un point d’attention était placé avec les mêmes services que le précédent, mais celui-ci, avec une particularité: il est réservé aux hommes. «Ils peuvent y aller avec leur partenaire, mais pas une seule femme.

Les infirmières et toute l’équipe sont des hommes, donc ils se sentent plus à l’aise et confiants », rapporte Dlamini-Ndlovu. Des informations sur la circoncision sont également données ici, une pratique qui, si elle est pratiquée par un médecin dans un cadre de soins approprié, est recommandée pour prévenir le VIH car elle enlève le tissu du prépuce, qui est particulièrement vulnérable au virus, et parce que la zone sous le prépuce se gratte facilement lors des relations sexuelles.

“Lorsque le projet a démarré, 20% des hommes étaient circoncis. Aujourd’hui, ce chiffre est passé à 50%”, rapporte Liesbet Ohler, médecin et coordinateur médical à Eshowe.

Ce qu’il n’y a guère dans le noyau urbain d’Eshowe, ce sont des maisons, car la majorité de la population vit à la campagne, largement dispersée dans de petits noyaux de deux ou trois maisons au maximum, à travers une très vaste zone de montagnes, de forêts et cultures, principalement de canne à sucre.

C’est la zone rurale de Mbongolwane, où les mangues, les eucalyptus et les acacias abondent, et où les vaches peuvent paître pratiquement là où elles aiment le plus, car tout ici est luxuriant et verdoyant comparable à celui d’un paysage asturien.

C’était un problème supplémentaire pour commencer à réduire le nombre de VIH, car les routes non goudronnées ne sont pas les plus adaptées à la circulation et les transports publics ne sont pas non plus abondants. Pour ces mêmes raisons également, les voisins n’avaient pas accès aux services sanitaires.

Pour atteindre ces populations, des expéditions ont été organisées qui ont traversé tout le territoire. A cette époque, Radoslav Antonov, chef de projet MSF dans la région du Kwazulu Natal, était déjà là et décrit ces jours comme “les plus excitants de sa vie”.

Chaque matin, des dizaines de véhicules ont quitté la ville armés d’un GPS et ont perdu toute la journée sur tous ces chemins de terre rouges. Entre 2012 et 2018, plus de 120000 tests ont été réalisés avec ce service à domicile.

Davantage de points de santé ont également été installés dans des endroits stratégiques, suivant cet esprit de rapprochement des services de la population. «L’un des avantages des unités mobiles qui faisaient du porte-à-porte et des postes de santé que nous avons mis en place est que les gens pouvaient choisir le meilleur moyen de se faire tester pour le VIH: à la maison, dans leur ville ou loin de là», explique-t-il. Ohler.

L’importance de pouvoir décider a beaucoup à voir avec la discrimination dont les personnes séropositives subissent depuis des décennies et continuent de souffrir, bien que dans une moindre mesure.

Lungelo Shezi, infirmière du service de santé publique sud-africain, travaille dans l’une de ces infrastructures rurales, le centre de santé de Ngudwini, qui dit y soigner environ 1 300 personnes par mois. Pour Shezi, la partie la plus difficile de son travail consiste à adhérer aux médicaments.

«Parfois, le patient essaie de s’assurer que personne dans sa famille ne voit qu’il prend des médicaments et il est difficile de l’obtenir lorsque vous vivez avec de nombreuses personnes», explique-t-il. C’est pourquoi l’un des défis actuels est de renvoyer ceux qui abandonnent le traitement au bercail.

«On l’appelle par téléphone, et si on ne peut pas le trouver, on parle à la clinique de référence pour voir s’ils peuvent le trouver, mais ce n’est pas facile car parfois l’adresse qu’ils laissent est incorrecte, parfois on constate que le patient vivait avec son partenaire et s’ils ont rompu, il est parti, et vous demandez au couple et il dit qu’il ne sait pas où il est.

Après avoir réussi à contrôler le VIH, le nouveau front de bataille qui a émergé est celui de la tuberculose, une maladie curable mais mortelle si elle n’est pas traitée, qui tue 1,5 million de personnes par an dans le monde. Ceci, en outre, est particulièrement adapté aux personnes séropositives, car leur système immunitaire endommagé ouvre les portes du soi-disant bacille de Koch.

À Eshowe, les chiffres sont également effrayants, avec une prévalence de 717 cas pour 100 000 habitants, supérieure à la moyenne sud-africaine. «Le VIH est une maladie compliquée dans le sens où une personne séropositive peut avoir une tuberculose active, mais les symptômes ne sont pas détectés parce que son système immunitaire ne répond pas à cause de sa faiblesse», prévient Ohler. Pour y parvenir, les mêmes protocoles qui ont fait leurs preuves dans la réduction du VIH sont appliqués.

Pour cette raison, un autre des services offerts dans tous les points de santé ruraux est la détection de la tuberculose. L’un des moyens consiste à collecter les expectorations, qui sont ensuite envoyées au laboratoire le plus proche. Londani Luthulu, 31 ans, qui a opté pour une pommade antibiotique, rentre chez elle avec le test terminé. “Je n’ai aucun symptôme, mais ils l’ont fait quand même, je viendrai dans un mois pour les résultats.” Dans le cas de la tuberculose, le problème supplémentaire est qu’il est encore plus difficile d’amener le patient à terminer le traitement, car il est agressif et a des effets secondaires très gênants.

Pour des utilisateurs comme Elizah Buthelezi, 49 ans, une habituée de la clinique ambulatoire rurale Isikhugo Sezempilo, ce type de service l’a aidée à ne pas arrêter le traitement, et elle apprécie grandement la proximité. «Ici, je peux récupérer les médicaments sans perdre de temps à me rendre à la clinique, car il n’y en a pas à proximité.

Si j’avais dû aller loin, j’aurais peut-être fini par interrompre le traitement », dit-il.« Un autre avantage est que lorsque je suis allé à l’hôpital, j’ai trouvé beaucoup de files d’attente et j’ai dû attendre des heures, mais il n’y en a pas. tout ici, je ne viens qu’une fois par mois, je prends mes médicaments et je pars. ”

Sbusiso Shang, 31 ans, du même village, dit qu’il utilise ce point de santé pour se procurer des préservatifs. «J’ai entendu parler du service par Kathy, qui est ma voisine [et agent de santé communautaire] et elle m’a convaincue de passer un test de dépistage du VIH; Je l’ai fait faire le mois dernier et c’était négatif, et j’utilise des préservatifs depuis.

Avant je ne les utilisais pas, mais depuis que j’ai découvert que je suis négative j’ai commencé à les utiliser parce que … je ne veux pas devenir positive! », S’exclame ce jeune homme, qui avoue avoir vécu jusqu’à présent sans trop se soucier de sa santé ni contracter aucune maladie.

Au-dessus de toute explication, Robert Ngcobo, chef de la communauté à Eshowe, explique clairement pourquoi cette stratégie a vraiment fonctionné: l’acceptation des voisins. «Une fois que les gens l’ont accepté, il était facile de s’asseoir et de parler. Le principal problème est le déni, mais lorsque vous acceptez d’être séropositif, vous acceptez également de l’aide, vous vous permettez d’être encouragé et conseillé, et vous commencez à suivre un traitement », dit-il.

La confiance que la population accorde aux dirigeants comme lui a également été un élément clé. D’après son expérience, la principale préoccupation que lui transmettent ses voisins est le manque de nourriture, un problème qui doit être résolu pour contourner complètement cette courbe du sida. “Pour encourager les gens à prendre les médicaments, nous essayons de bien manger, car c’est souvent la première chose qu’ils ne peuvent pas faire.”

Les curanderos, un autre groupe qui bénéficie du soutien de leurs concitoyens, travaillent également à partir de cette approche. Ils pratiquent la médecine traditionnelle, dans laquelle de nombreuses personnes placent leurs espoirs. Les impliquer dans la stratégie était essentiel.

«Quand ils sont très malades, je les envoie à l’hôpital; Je ne les traite que quand ils vont mieux », dit Sgemegeme Mhlongo depuis la porte de sa minuscule maison, au bord même d’un ravin d’où les forêts peuvent être vues à perte de vue.

Le rôle des guérisseurs comme lui dans la flexion de la courbe du VIH. «S’ils ont le VIH, nous les encourageons à continuer de suivre le traitement; Ils nous font beaucoup confiance car nous leur racontons leur histoire, leur avenir », explique le guérisseur. A 35 ans, il ne ressemble en rien à l’image exotique qu’on en a vendue: jeune, habillé en jean et chemise et dépourvu de toute parure exotique.

La seule chose qui indique qu’un praticien de la médecine traditionnelle vit dans cette maison en fer-blanc sont les herbes mises à sécher sur un drap à l’entrée de la maison et une idole faite d’une citrouille et peinte en noir. «Pour attirer la chance», dit-il en riant, comme s’il cachait sa vraie signification.

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