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La passion pour les pigeons persiste en Afrique du Nord

Au sommet de son humble pigeonnier en bois surplombant les majestueuses pyramides de Gizeh, Abdel-Rahman Gamal a relâché 20 pigeons voyageurs, les faisant monter en flèche dans le ciel du Caire rougi par le soleil couchant.

«C’est un beau passe-temps qui vous tient occupé pendant que vous êtes à la maison et vous permet de rester sur la bonne voie», a déclaré Gamal, 30 ans, qui élève des pigeons depuis l’âge de six ans.

Il a déclaré à l’AFP avoir hérité de son amour profond pour les pigeons de son grand-père et de son oncle.

Avec son jeune frère Omar, 28 ans, ils élèvent une quarantaine de pigeons sur le toit de leur immeuble familial à Nazlet al-Samman, dans l’ouest du Caire.

– Des prix incroyables –
Dans la Syrie déchirée par la guerre, l’économie malmenée a forcé certains colombophiles à vendre leurs précieux oiseaux pour joindre les deux bouts.

Des marchés pour les éleveurs ont vu le jour dans les camps de réfugiés du nord-ouest d’Idlib, tenu par les rebelles, tandis que les courses attirent toujours des fans ardents à la recherche d’un répit du conflit, a déclaré un journaliste de l’AFP.

Au Yémen, où une guerre civile meurtrière de six ans a laissé le pays au bord de la famine selon l’ONU, des courses de pigeons étaient toujours organisées l’année dernière.

Et en Irak, où les éleveurs étaient autrefois considérés comme immoraux ou peu fiables, la pratique a repris son envol ces dernières années.

Lors d’une vente aux enchères, les pigeons voyageurs peuvent aller de dizaines de dollars à plusieurs milliers pour les plus prisés, et un ami à plumes irakien a été vendu ces dernières années pour 180 000 dollars.

La pandémie a cependant forcé une pause temporaire dans les compétitions au Maroc.

“Nous espérons qu’ils reviendront cette année”, a déclaré Salaheddine Khannouss, directeur adjoint de l’organisation nationale du royaume pour la colombophilie.

Les pigeons voyageurs peuvent atteindre des vitesses allant jusqu’à 100 kilomètres (60 miles) par heure et peuvent couvrir des distances de plus de centaines de kilomètres, a déclaré Khalifa de la Fédération égyptienne.

L’organisme organise chaque année deux grands concours, avec une course du Caire à Salloum, près de la frontière libyenne, sur une distance d’environ 600 kilomètres, et une seconde de la capitale à Assouan, au sud de l’Égypte, à plus de 700 kilomètres.

– ‘Guerres des pigeons’ –
Sur les toits des bâtiments grisonnants du Caire, des pigeonniers peints de couleurs vives – connus sous le nom de gheya en arabe – fournissent d’immenses abris pour abriter des nids de pigeons.

Lors de concours ad hoc quotidiens impliquant des milliers d’oiseaux lancés depuis les toits, les amateurs tentent de braconner les animaux de compagnie les uns des autres pour les ajouter à leur propre troupeau dans une compétition féroce qui peut rapporter jusqu’à 160000 $.

La famille de Gamal marque ses pigeons avec des anneaux attachés à leurs pieds portant leur date de naissance, ainsi que son nom et ses coordonnées.

“Si un pigeon voyou vole vers moi, c’est le mien. C’est mon otage”, a déclaré Gamal. Dans les prochains jours, son rival tentera soit de reconquérir le pigeon perdu, soit de lui verser une «rançon».

Gamal dit qu’il paie entre 1 $ et 65 $ pour chacun de ses oiseaux, selon leur race, leur couleur de plumes et leur endurance de course.

Le jeune frère Omar préfère se concentrer sur l’aspect compétitif de l’élevage des oiseaux.

“Les pigeons sont comme des joueurs de football lorsqu’ils entrent sur le terrain et je suis leur entraîneur”, a-t-il plaisanté.

– Délicieux grillés ou farcis –

D’autres préfèrent une expérience plus culinaire en ce qui concerne les pigeons, optant pour des choix farcis ou grillés servis dans des plats du Maroc au Golfe.

En Égypte, le riz ou le freek (un grain vert fabriqué à partir de blé) est magistralement farci dans les corps minuscules des oiseaux.

À Farahat, l’une des chaînes du Caire les plus populaires, spécialisée dans le prix des pigeons, les convives se bousculent pour obtenir des sièges, les clients masculins affamés salivant devant le petit délice censé posséder d’autres avantages.

“Depuis la nuit des temps, les Egyptiens croient que les pigeons leur donnent de la vigueur pour se produire lors de leur nuit de noces”, a déclaré avec malice le gérant du restaurant Khaled Ali.

Mais à 70 livres égyptiennes (4,50 dollars) c’est un régal cher “pour ceux qui n’en ont pas les moyens”.

Bashar al-Malkawi, client régulier, étudiant en médecine jordanien, a déclaré: “Manger du pigeon en peluche est la meilleure façon d’embrasser le Caire.”

Mais Omar, le colombophile du Caire, n’a pas le ventre pour de telles notions.

“Si vous aimez les pigeons, vous ne pouvez pas les manger. Ils n’ont tout simplement pas bon goût”, a-t-il déclaré.

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