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Les débats sur l’ancien palais d’été abandonné de Pékin sont plus que de l’histoire

Au nord-est du resplendissant Palais d’été de Pékin se trouvent les ruines d’une autre structure majestueuse, incendiée par les forces européennes pendant la Seconde Guerre de l’Opium.

Autrefois un réseau élaboré de pavillons, de palais, de ponts et de jardins, Yuanmingyuan – «Le jardin de la luminosité parfaite», simplement connu sous le nom de Old Summer Palace en anglais – n’est plus que des collections de gravats au milieu d’un réseau de lacs tranquilles. En 1860, le haut-commissaire britannique en Chine, Lord Elgin, ordonna aux troupes de détruire à la fois le palais d’été et l’ancien palais d’été pour venger le meurtre de plusieurs envoyés britanniques à Pékin. En frappant des sites d’importance culturelle et impériale, Elgin voulait châtier la Chine.

Mais avec l’ancien palais d’été toujours en ruines, il a plutôt créé un sanctuaire qui, plus d’un siècle plus tard, est utilisé par les dirigeants du pays pour rappeler à sa population l’agression étrangère passée.

Chaque année, des dizaines de milliers de visiteurs arrivent pour voir ses piliers brisés et ses briques de pierre, qui parsèment un paysage négligé d’herbe et de mauvaises herbes. Ce sont de puissants symboles du «siècle d’humiliation» de la Chine, le terme utilisé par Pékin pour décrire la période allant du début de la guerre de l’opium en 1839 à la fondation de la République populaire en 1949.

Au fil des décennies, des universitaires et des experts en Chine ont suggéré que le palais soit reconstruit afin de célébrer la grandeur du passé de la Chine, bannissant ainsi, plutôt que de se livrer, le souvenir de l’assujettissement.

Le site pourrait, à terme, imiter le succès du palais d’été voisin, qui a été reconstruit depuis et est devenu l’une des destinations les plus populaires de Chine.

Cependant, l’Administration nationale du patrimoine culturel (NCHA), l’agence gouvernementale chargée de la protection des reliques culturelles, a écarté la dernière proposition de restauration en novembre.

La valeur du site réside dans son “statut historique de destruction par des agresseurs étrangers”, a déclaré l’agence dans un communiqué. «Le site et ses ruines servent d’avertissement à nos descendants qu’ils n’oublieront jamais l’humiliation nationale». Dans un pays où les vestiges du passé sont soit restaurés avec zèle à leur ancienne gloire, soit dégagés pour laisser la place à de nouveaux aménagements, la décision de laisser le palais en ruines est remarquable dans son inaction. Pour certains critiques, l’annonce était à la fois un geste politique pointu et un symptôme de patriotisme qui n’est pas simplement pro-chinois, mais anti-étranger.

Un chef-d’œuvre de design
À partir du début du XVIIIe siècle, l’ancien palais d’été est devenu un lieu de villégiature exclusif pour l’élite dirigeante de la dynastie Qing de Chine. Sa splendeur architecturale a depuis été comparée au château de Versailles en France.

“C’était en fait une combinaison de cinq résidences-jardins des empereurs Qing”, a déclaré Ying-chen Peng, professeur et spécialiste de l’art chinois à l’Université américaine de Washington D.C., lors d’un entretien téléphonique. “Et dans chaque résidence-jardin, vous avez des groupes de bâtiments et même des lacs artificiels, des étangs et des systèmes d’eau. C’était vraiment un joyau de l’architecture chinoise.”

Bien que la construction ait commencé sous le règne de l’empereur Kangxi au début des années 1700, le complexe a subi une expansion majeure sous le règne de son petit-fils, l’empereur Qianlong. En plus d’augmenter la taille du complexe, il a également cherché à diversifier son architecture, qui jusqu’alors était typique du nord du pays, selon Peng.

“Il l’a traité comme une (version) miniature de son empire. Il a fait plusieurs voyages dans le sud de la Chine … et il a été enchanté par sa beauté”, a-t-elle dit à propos des soi-disant “visites d’inspection” de l’empereur, au cours desquelles il visitez des temples et des mausolées pour des affaires officielles alors qu’il consolidait son pouvoir dans le vaste empire. “Après son retour de ces voyages, il ordonnait à ses architectes de reproduire des scènes ou des sites célèbres qu’il avait vus et appréciés.”

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Les exemples proposés par Peng incluent Ruyuan (Garden of Ease), une réplique d’un jardin dans l’ancienne capitale de la Chine, Nanjing, et Anlanyuan (ou Tranquil Wave Garden), qui était basé sur un jardin du même nom à Haining, dans la province du Zhejiang.

Plus inhabituel pour l’époque, Qianlong a également chargé des missionnaires jésuites de concevoir plusieurs palais et fontaines de style européen. Ces structures représentent ce que Peng a appelé l’architecture «hybride», qui a vu des façades en pierre occidentales construites sur des cadres en bois traditionnels chinois. (Parce que la pierre s’est avérée plus durable que le bois, les restes de ces bâtiments de style baroque italien sont maintenant parmi les plus importantes des ruines de l’ancien palais d’été, bien qu’elles constituent une petite minorité des structures d’origine).

“Même s’ils étaient des missionnaires, ils étaient en fait des” hommes de la Renaissance “de formation – musiciens, peintres ou même ingénieurs”, a déclaré Peng. “Donc, pour la cour, ils n’étaient pas traités comme des missionnaires, mais comme des gens qui pouvaient réaliser la fascination de l’Empereur pour les cultures exotiques.”

Le palais a également servi de site de stockage pour certains des objets d’art et d’artefacts les plus précieux du pays. Lorsque les soldats anglo-français sont arrivés sur les ordres d’Elgin pour le saccager, ils ont volé de nombreux articles avant de brûler les bâtiments au sol. Parmi les trésors pillés, les plus célèbres étaient peut-être une douzaine de têtes d’animaux en bronze, représentant les 12 animaux du zodiaque, que la Chine cherche depuis longtemps à récupérer à l’étranger.

(Plus de la moitié sont maintenant revenus dans le pays via des ventes aux enchères et des dons, leur retour étant souvent décrit dans les médias chinois comme une sorte de quête nationale – et même inspirant un film d’action de Jackie Chan de 2012 sur le sujet. Cinq des les statues manquent à ce jour.)

Pendant ce temps, le palais d’été voisin (parfois appelé le «nouveau» palais d’été, pour éviter toute confusion) a bénéficié de plusieurs reconstructions depuis qu’il a été saccagé. Près de 30 ans après l’assaut initial, l’impératrice douairière Cixi, alors chef suprême de facto de la Chine, a ordonné la reconstruction de certaines de ses structures impériales endommagées et leur a donné le nom de Yiheyuan (“Jardin de la bonne santé et de l’harmonie”).

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