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La folie de l’avocat entraîne le vol de récoltes en Afrique du Sud

Les agriculteurs autour de la paisible ville tropicale de Tzaneen luttent contre le fléau du vol d’avocat provoqué par la demande mondiale en plein essor pour ce fruit riche en nutriments.

Des milliers de tonnes d’avocats ont été volés au cours des cinq dernières années, selon la South African Subtropical Growers ‘Association.

Les pertes annuelles moyennes en Afrique du Sud, l’un des principaux producteurs d’avocats du continent, sont d’environ 24 millions de rands (1,6 million de dollars).

«Ça devient de plus en plus, et c’est des bakkies (camions) pleins», a déclaré Jacobs, 34 ans, ouvrant une canette de boisson énergisante.

“Ce n’est pas parce que quelqu’un a faim, c’est un syndicat qui opère”, a-t-il ajouté.

“Avo est de l’or vert.”

Face à des raids de plus en plus fréquents, les agriculteurs ont investi massivement dans les clôtures et la sécurité privée.

Jacobs et son équipe, soutenus par des chiens, patrouillent désormais plus de 20 fermes d’avocatiers par nuit, complétant plus de 150 gardes qui gèrent les vergers à pied.

Les gangs pris en flagrant délit sont remis à la police.

«C’est là que nous avons attrapé un (minibus) plein d’avos», a rappelé le directeur de la garde Manuel Malatjie, 28 ans, en désignant le lieu d’un raid récemment contrecarré.

“Nous faisons de notre mieux (mais) ça va mal.”

– Tonnes volées –

Le bruit de l’écrêtage remplissait l’air alors que les travailleurs coupaient des avocats hauts avec des bâtons de cueillette, remplissant autant de sacs que possible avant la chaleur de midi.

Le mois de mars marque le début de la saison de récolte des avocats en Afrique du Sud, et la période de pointe est une période propice au vol.

L’agriculteur Edrean Ernst, 40 ans, prévoit une perte de 250 000 rands (17 000 dollars) d’avocats volés cette année, malgré des millions de rands dépensés en sécurité et en clôtures.

Les 250 hectares (617 acres) de vergers appartenant à la ferme familiale Allesbeste sont nichés entre des collines, entourées d’une forêt luxuriante et d’autres cultures.

“Parce que c’est très rural, la police ou les sociétés de sécurité ne peuvent pas patrouiller efficacement dans une zone aussi vaste”, a déclaré Ernst à l’AFP.

“Cela fait le jeu des criminels.”

Allesbeste, qui exporte au moins 1500 tonnes d’avocats par an, a été ciblée pas moins de 20 fois en 2019 et 2020.

En un seul raid, un camion de voleurs peut partir avec une tonne d’avocats arrachés des arbres – une récolte qui prendrait au travailleur agricole moyen plus de 13 heures pour cueillir avec soin.

Les opérations à plus grande échelle peuvent capturer jusqu’à 30 tonnes par vol.

La plupart des produits volés sont des fruits de première qualité destinés à l’exportation, principalement vers l’Europe, où ils peuvent se vendre aux grossistes jusqu’à 10 euros (12 dollars) le kilogramme (2,2 livres).

L’Afrique du Sud était le sixième exportateur mondial d’avocats en 2019, vendant des fruits d’une valeur de 70,66 millions de dollars, selon les chiffres du commerce de l’ONU. Le Mexique s’est classé premier, avec 2,78 milliards de dollars.

– ‘Chat et souris’ –

“C’est un jeu du chat et de la souris”, a déclaré Ernst.

Une sécurité renforcée ne dissuade les voleurs que pendant «quelques mois», a-t-il ajouté, après quoi ils changent de tactique et frappent à nouveau.

Une force de police peu dispersée et le coût élevé de la sécurité privée jouent en faveur des pillards.

Allesbeste est l’une des fermes les plus opulentes de la région, mais elle ne peut se permettre de clôturer que la moitié de la propriété et moins d’une douzaine de patrouilleurs.

“Parce que c’est si cher que vous essayez de le réduire au minimum”, a expliqué Ernst.

Les petites exploitations sont encore plus exposées.

“Certains gars viennent avec de gros pangas (machettes)”, a déclaré Phillip Mofokeng, directeur de deux vergers de 83 hectares de grands arbres débordant de fruits.

“Vous ne pouvez pas conserver le nombre de sécurité que vous souhaitez réellement … vous n’avez pas ce budget”, a-t-il noté, en désignant une clôture facilement franchie face à la route.

Plusieurs fermes de la région ont été contraintes de réduire la sécurité l’année dernière pour compenser les pertes liées aux coronavirus, ce qui suscite une inquiétude supplémentaire concernant le lot 2021.

Les agents de sécurité craignaient que le vol, déjà entraîné par la pauvreté et le chômage avant la pandémie, ne ferait qu’empirer.

– Indice de tige –

Des caisses en plastique d’avocat étaient empilées haut dans l’entrepôt d’un marché de produits frais à l’extérieur de Tzaneen.

Chaque lot a été soigneusement étiqueté avec un code à barres le reliant à sa ferme fournisseur – l’une des nombreuses mesures visant à certifier que le produit n’a pas été volé.

L’agent de marché Mauritz Swart, 31 ans, a noté les petits morceaux de tige encore attachés au sommet de chaque fruit, ce qui empêche les champignons et l’oxydation.

Les voleurs n’ont pas le temps de couper correctement les avocats de l’arbre. Leur action de déchirure laisse un trou béant dans le fruit qui ne mûrit jamais par la suite.

Facilement identifiables à un œil averti, les avocats volés sont principalement vendus le long des routes à des voyageurs sans méfiance.

“Ces types inondent le marché informel”, a déclaré Swart, ajoutant que les prix en avaient été négativement affectés.

En bas de la route, des filets verts d’avocats sans tige pendaient à l’avant des étals de fruits en tôle ondulée.

À 30 rands (2 $ / 1,69 euros) le kilo, ils étaient six fois moins chers que les prix des supermarchés.

Les vendeurs ont dit qu’ils venaient d’un “marché” à proximité.

Les intermédiaires rendent difficile la traque des syndicats.

La police ne prend pas le vol d’avocats «assez au sérieux», a ajouté Jacobs, car «ce n’est pas un meurtre ou une effraction à domicile».

Le porte-parole de la police provinciale, Moatshe Ngoepe, a fait valoir que le crime était rarement signalé.

Mais les agriculteurs disent qu’il y a plus en jeu que la perte de revenus, soulignant les milliers d’emplois menacés.

Beaucoup craignent également que la vente de fruits volés cueillis prématurément ne freine la demande intérieure croissante.

Ils ne mûriront jamais pour être “beaux et doux”, s’inquiétait Ernst. “Cela rendra nos consommateurs sud-africains moins enclins à acheter des avos.”

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